The Coyote and Mercury (2004)

By: José Ramón Llames and Miguel Ángel González Virgen

Mexican art has never been as free and as self-assured as it is today. As old allegiances crumble, Mexican artists are asserting their right to choose their media and their message. Although they continue to draw inspiration from the boundless wealth of Mexico’s indigenous cultures, they are equally at home with modern techniques and languages.

Few painters have captured the mood of contemporary Mexican art as masterfully as Carlos Rodal has. His generation came of age at a time when the end of the modernist project was an accomplished fact. Rodal’s response to the postmodernist dilemma—art without an agenda—was quintessentially Mexican. He would salvage what he could from the past, and that legacy would serve as his touchstone. He would embrace the future but remain faithful to his household gods.

Other artists will express the angst of modern living. In Rodal’s work, despair is as fleeting as rain in the desert, and darkness is a balmy night under tropical skies. His colors are lyrical, a function of sunlight and warmth.

The imagery that an artist chooses to use is the product of complex selection processes in which certain symbols take precedence over others. As artists mature, these symbols develop into a coherent vocabulary. In Rodal, the language is a terse shorthand for complexity. Like fractals, his graphemes represent the order in chaotic dynamics. As we adjust the magnification this way or that, his canvases take us from the microscopic to the universal or from the intangible to the inaccessible. They capture wind, movement, interior and exterior landscapes. Rodal marks his canvases with compact ideograms that connect science with magic, past and present, millenary tradition with the tradition of modernity.

Carl Gustav Jung, writing about the meaning of alchemical Mercury in European culture, developed a study on the psychological burden of this archetype based on a symbolic-psychological analysis of “The Spirit in the Bottle,” the famous story by the brothers Grimm. According to Jung, the spirit that clamors for release from its bottle-prison is none other than the essence—both demonic and angelical—that originally inhabited the human soul. The mercurial spirit—the vital principle embedded in the chemical substance of the body—had the ability to generate life or destroy it, according to its mood. For Jung, its banishment from the European soul meant the expulsion of the vital instincts and their substitution by the moral consciousness that chooses between good and evil. Mercury, the spirit, was truly the prankster that brought together good and evil in nature and intellect, a true transformational force that is difficult to control because of its ignorance of morality. Mercury is also the god of communication, paths and links between people and ideas.

The conquest of the native cultures of the American Continent meant the destruction of their cultural structures. However, after the initial shock of the conquest, the surviving cultures were able to restructure their cultural parameters, based above all on the syncretism between Christianity and their own mythologies1. Some of the indigenous spirits, like Mercury, would be forced to go underground to await better times.

It is disquieting, yet revealing, that in contemporary Mexican culture there are no vestiges of the vital formula of those spiritual phenomena that were part of the configuration of the Mestizo psyche during the colonial period. The so-called “second conquest” of the indigenous ethnic identity, accomplished through the positivism of Mexico’s nineteenth century independence movement,2 ended up sending the native Mercuries into exile in the mountains.

An exceptional case, within the parameters of the contemporary art movement in Mexico and beyond its borders, is that of the work of Carlos Rodal. His work, along with his own personal activity, represents one of the few efforts to reincorporate the indigenous archetypal manifestations into the mainstream of psychological identification, not only of the individual Mexican in the territorial sense of the term, but also of Americans in general as members of a cultural complex that shares the same universes across borders.

It is clear that the recurrent appearance of archetypes such as the mythical fauna from the American Continent and the deer-corn-hikuli Huichol trilogy in the work of Carlos Rodal is not the result of a brand of neo-Mexicanism that exalts the legendary values of indigenous symbols for vain nationalistic purposes, but rather arises from a clear effort to rescue them from cultural neglect and incorporate them into everyday living as vital forces renewed by their release and as a way of approaching intellectual and spiritual knowledge.

In Carlos Rodal, we have a version of that child who pays attention to the cries of the imprisoned spirit and removes the plug to let it out. Unlike the child in the Grimm tale, Rodal has made a conscious choice to search for bottles with forgotten spirits, in order to release them—with all the danger that this could entail. The process of expatriation and release has led the artist to share ancient cultural traditions with the indigenous Huicholes and Mazatecas in their own territories, especially in the mountains of Mexico, and to explore a large part of North America and his country. At the same time, he has never stopped incorporating the resuscitated archetypes into contemporary art languages. He does this with such a sense of humor and irony that he manages to exclude the cultural complexes he discovers from their possible manipulation at the hands of cultural bureaucrats. In effect, his coyotes, rabbits, jaguars, eagles, lizards, salamanders, wasps or snakes take a distance for established current cultural structures that we can only access them after ridding ourselves of cultural atavisms.

One of Rodal’s favorite figures is that of the winged coyote, that is also a dog. Amongst the indigenous tribes that live in North and Central America, the coyote represents the prankster who apparently acts purely for its own animal benefit. However, it is also a sorcerer that can provide vital wisdom for the personal and magical development of whoever is able to approach it correctly. It is, in other words, a spirit like the Mercury in the Grimm story, since the Coyote, which can be extremely aggressive or provoke horrific visions, can also provide the wisdom necessary to become a shaman or visionary. We need to remember that in the story, once it is released for the first time, Mercury threatens to kill the boy who uncorked the bottle. When the child manages to trick the spirit into returning to the bottle, the spirit changes its tone and promises to give the boy a treasure trove of gold and a magical cloth to cure all diseases. The boy releases Mercury, who keeps his promises and makes the boy a wealthy doctor able to cure all diseases.

Released, the coyote and Mercury are vital forces that are also extremely dangerous for those who are incapable of coping with them. Their handling was restricted to the alchemists in Europe and the shamans in North America. The total exclusion of the bearer of medicinal wisdom, able to infuse in human beings the breath of life and intelligence, was a phenomenon, as Jung indicates, of the development of Christian and rational consciousness. It established a morality that created a community based on ideals imposed on and assumed by all of its members, but also created a psychological schism in individuals, who had to bury all traces of their own animal and mineral spirit.
Carlos Rodal has devoted himself to retrieving these elements, which are at the root of human vitality, from the collective unconsciousness. Certainly, his own sense of humor, cultural insights and vital happiness have allowed him to approach these cultural complexes and bring them to light without allowing himself to be dominated by them. In a certain sense, Rodal is a shaman of the collective psyche.


1. “It is possible that, in fact, the ethnic restructuring phase begins when the Indian groups begin to recover their cosmology, which had been worn down by the missionaries and agents of the Crown in the course of the sixteenth century. The sign of this recovery is the renewal of the old alliance with the divinity. Thus, Mixtecs and Zapotecs can, in the course of the second half of the seventeenth century, begin the process of ethnic recovery and decelerate the process of Hispanization started by the conquest.” Marcello Carmagnini, El regreso de los dioses. El proceso de reconstitución de la identidad étnica en Oaxaca, Siglos XVII y XVIII. Fondo de Cultura Económica, Mexico, 1988, pg. 51.

2. Marcello Carmagnani describes “… a process, which I have called ethnic reconstitution, which allows the Indian societies of Oaxaca to slow down, in the final decades of the sixteenth century, the destruction of the Conquest, to gradually give life, from 1620-1630 onward, to a new form of Indian identity. It is consolidated between the end of the seventeenth century and the first half of the eighteenth century and gains momentum until a new conquest, between 1847 and 1853, again destroys the Indian identity.” Ibid., pg. 13.

El Coyote y Mercurio
José Ramón Llames y Miguel González Virgen

Existen pintores que encarnan de manera perfecta su época, consiguiendo de forma magistral con su obra expresar y representar las corrientes más actuales del pensamiento y a la vez conciliar algunas de las contradicciones inherentes de la
actividad humana, uniendo en su quehacer creador, ciencia y magia, espiritualidad y erotismo, muerte y renacimiento. Carlos Rodal es uno de ellos.

Superar la academia, aprender a desaprender, ver lo fundamental y desprenderse de lo superfluo, ¿qué escoger para contar cuando parece que ya todo se ha repetido? Y cuando tienes el tema, ¿cómo contarlo para ser innovadores, sin renunciar a la tradición de la que te nutres y sin la que sería imposible entender?, ¿cómo conseguir transmitir la compleja simplicidad del mundo?

Al ver la obra existe un sentimiento primario de satisfacción, y lo sentimos porque el artista disfruta con lo que hace. El proceso creativo es complejo, los autores viven una catarsis, unos cuentan que sufren; otros sin embargo disfrutan con lo que cuentan. Rodal se encuentra entre estos últimos y consigue que el espectador se contagie de este gusto por la vida. Parecemos niños ante el descubrimiento del color.

Los signos, las grafías, las imágenes que un artista utiliza son producto de un complejo proceso vivencial que no es fácil desentrañar y que va otorgando relevancia a unos símbolos, grafías, signos y jeroglíficos sobre otros. Estos procesos de selección van creando en el artista un lenguaje propio. De esta manera Carlos Rodal y su pintura celular o estos mapas interiores se complementan con los mapas tiendas, del interior al exterior, de lo micro a lo macro y viceversa. El intento logrado de pintar no sólo lo microscópico sino lo intangible, lo inasible, transportando al lienzo el viento, el movimiento. Paisajes pues interiores y exteriores, mucha naturaleza, mucha vida… estas rutas que nos propone el artista bien valen la pena ser recorridas.

Y como guía para esta parte del camino queremos incluir a Carl Gustav Jung, quien escribiendo sobre el sentido del Mercurio alquímico dentro de la cultura europea, desarrolló un estudio sobre la carga psicológica de este arquetipo a partir de un análisis simbólico-psicológico del famoso cuento “El Espíritu en la Botella” de los hermanos Grimm. De acuerdo a Jung, el espíritu que clamaba y gemía porque lo sacasen de su botella-prisión era una esencia a la vez demoníaca y angelical que originalmente tenía un asiento en el alma humana. Se trataba del espíritu mercurial que como aliento vital puro y residente en la sustancia química del cuerpo, tenía la capacidad de generar vida o de destruirla de acuerdo a su humor. Para Jung, su exilio fuera del alma del ser humano europeo significó la expulsión de los instintos vitales puros y su sustitución por la conciencia moral que distingue y decide entre lo bueno y lo malo. Mercurio, el espíritu, era en verdad el prestidigitador y bromista que unificaba en sí naturaleza e intelecto, bien y mal, una verdadera energía de transformación difícil de controlar por desconocer la moralidad.

La conquista de las culturas nativas del continente americano significó la destrucción de sus estructuras culturales originales. Sin embargo, después del choque inicial de la conquista, las culturas sobrevivientes fueron capaces de reestructurar sus parámetros culturales, apoyándose sobre todo en un esfuerzo de gran sincretismo entre el cristianismo y sus propias mitologías 1. En muchos casos, algunos de los espíritus autóctonos debieron, como Mercurio, ir a un exilio bajo tierra en espera de mejores tiempos.

Es inquietante, pero revelador, que en la cultura mexicana contemporánea no existan rastros de la expresión vital de estos fenómenos espirituales que formaron parte de la configuración de la psique mestiza. La llamada “segunda conquista” de la identidad étnica indígena, la llevada a cabo por el positivismo independentista del siglo XIX en México 2, acabó por enviar al exilio de las montañas a los Mercurios nativos.

Un caso excepcional, dentro de los parámetros de la cultura artística contemporánea en México, es el del trabajo de Carlos Rodal. Su obra, junto con su propia actividad personal, representa uno de los escasos esfuerzos por reincorporar las manifestaciones arquetípicas indígenas a las corrientes principales de identificación psicológica del individuo. Y no sólo del individuo mexicano en el sentido territorial del término, sino del individuo norteamericano como miembro de un complejo cultural que comparte los mismos paradigmas a través de las fronteras nacionales.

Es claro que la aparición continua dentro de la obra de Carlos Rodal de presencias de ese imaginario colectivo como el del coyote, el jaguar, el águila, la salamandra o la de la compleja trilogía venado-maíz-hikuli, deriva no de un tipo de neo-mexicanismo que exalta los valores míticos de los símbolos indígenas para vanos propósitos de políticas nacionalistas, sino que surge más bien por un claro esfuerzo de rescatarlas de su entierro cultural para incorporarlas a la vida cotidiana como fuerzas vitales renovadas por su liberación.

En Carlos Rodal tenemos una versión de aquel niño que hace caso a los clamores del espíritu encerrado y quita el tapón a la botella. En contraparte al niño de los hermanos Grimm, Rodal ha emprendido de manera consciente una búsqueda de botellas cerradas para liberar espíritus olvidados, con el peligro que esto implica. El proceso de desentierro y liberación ha llevado a Carlos Rodal a compartir antiguas tradiciones culturales con las comunidades de los huicholes y mazatecos, y a explorar la mayor parte de la geografía de Norteamérica y de su país. A la vez, no ha cejado de incorporar al lenguaje artístico contemporáneo los arquetipos resucitados, haciéndolo con tal sentido del humor y de la ironía que logra excluirlos de su posible manipulación política por parte del oficialismo cultural. En efecto, sus coyotes, sus conejos o sus serpientes toman distancia de las estructuras culturales establecidas y se sitúan en un plano al que podemos acceder sólo después de deshacernos de atavíos culturales.

Es notable que una de sus figuras predilectas sea la del coyote alado. Entre las tribus indígenas que habitan el territorio de Centro y Norteamérica, el coyote representa por antonomasia al hechicero tramposo hacedor de bromas pesadas que aparentemente actúa siempre para su propio beneficio animal. Sin embargo, es también un ser que proporciona la sabiduría vital para el desarrollo personal y mágico de quien logre acercársele correctamente. Es, en otras palabras, un espíritu similar al de Mercurio encerrado en la botella pues como éste, el Coyote, que igual puede tornarse agresivo, que dar visiones horrendas, también puede otorgar la sabiduría necesaria para convertirse en curandero o visionario. Recordemos que en el cuento de los hermanos Grimm, al ser liberado por primera vez, Mercurio amenaza con matar al niño que
destapó la botella. Cuando por un movimiento generado por su intición, él logra encerrar de nuevo al espíritu, éste cambia de tono y promete otorgarle una cantidad importante de oro y una tela mágica para curar todos los males. El niño libera
nuevamente a Mercurio, que cumple sus promesas y hace del muchacho un acaudalado médico que curaba todas las enfermedades.

Liberados, el coyote y Mercurio son fuerzas vitales muy dañinas para quienes son incapaces de conducirlas. Su manejo estaba limitado en Europa a los alquimistas, y en Mesoamérica a los chamanes. La exclusión total del espíritu portador de la sabiduría medicinal capaz de integrar en el ser humano los alientos animales e intelectuales, fue un fenómeno, como señala C.G. Jung, del desarrollo de la conciencia cristiana y racional. Ésta estableció una moralidad que si bien logra crear una comunidad basada en ideales impuestos y asumidos por todos sus miembros, creó al mismo tiempo una escisión psicológica en el individuo, que debió de enterrar todos los rastros de su propio espíritu animal y mineral.

Carlos Rodal se ha ocupado en rescatar desde el inconsciente colectivo estos elementos que efectivamente están en la raíz de la vitalidad humana. No hay duda que su propia capacidad de humor, de perspicacia cultural, y de alegría vital, le ha
permitido acercarse a estos complejos culturales para traerlos a la luz sin permitir ser avasallado por ellos. De esta manera es, por así decirlo, un curandero de la psique colectiva.

1. “Se puede pensar, en efecto, que la fase de reestructuración étnica comienza cuando los grupos indios dan señales de recuperación de su cosmovisión duramente corroída por los misioneros y los agentes de la Corona en el curso del siglo XVI. El signo de esta recuperación es la renovación de de la vieja alianza con la divinidad. De esta manera, mixtecos y zapotecos pueden, en el curso de la segunda mitad del siglo XVII, iniciar el proceso de recuperación étnica y desacelerar el proceso de hispanización iniciado por la conquista”. Marcello Carmagnini, El regreso de los dioses. El proceso de reconstitución de la identidad étnica en Oaxaca, Siglos XVII y XVIII. Fondo de Cultura Económica, México, 1988, p. 51.

2. Marcello Carmagnani describe “… un proceso, que he llamado de reconstitución étnica, que permite a las sociedades indias de Oaxaca frenar, en los últimos decenios del siglo XVI, la desestructuración operada por la Conquista para dar progresivamente vida, a partir de los años 1620-1630, a una nueva forma de identidad india. Ésta se consolida entre fines del siglo XVII y primera mitad del siglo XVIII y se expande enseguida hasta que una nueva conquista, acaecida entre 1847 y 1853, vuelve a destruir la identidad india”. Ibidem, p. 13.

Mayra García, José Ramón Llames, Miguel González Virgen
“ACCIÓN DEL POLEN” (Catálogo de la exposición)
Editorial del Centro Universitario de Ciencias Sociales y Humanidades
(CUCSH), Feria Internacional del Libro, Universidad de Guadalajara
Guadalajara, Jalisco, México, 2004
ISBN: 970- 27- 0647- 5

Five Rivers of the World

Acrylic on linen hanging on wood panel
200 x 122 cm